西北經典系列‧九巴

[西北經典系列‧九巴]#59 261-由上水至粉嶺的屯門線

行車片段:

背景

1990年代,新界西北往返市區主要依靠屯門公路進出。不過,新界西北的就業機會不足,大部份居民需要前往市區就業,導致往返新界西北及市區的交通需要一直高企,對屯門公路構成沉重的負荷,在繁忙時間時的車流量極高,經常造成交通擠塞。另外,屯門公路設計上是依山而建,在1994年8月,因暴雨而導致山泥傾瀉,屯門公路只能局部開放行車線行車,1995年8月更因有大石滾下屯門公路大欖段,導致屯門公路往九龍方向,由置樂花園至大欖的一段需要全線封閉。屯門公路封閉期間,所有進出車輛需要改用青山公路,不過當年青山公路的路面狹窄,單方向只有一至兩條行車線行走,加上時速限制較低,及沿途燈位較多,自然削弱了消化車流的能力,交通擠塞情況因而變得非常嚴重,試過巴士由屯門公路轉上杯渡路改往青山公路後, 兩小時後也只是到了置樂花園。

在屯門公路封閉期間,新界西北居民會改用新田公路及粉嶺公路前往上水,並在上水轉乘九廣東鐵前往市區。因此,九巴在屯門公路發生事故,導致交通癱瘓時,會臨時開辦60P線,按情況決定單向還是雙向來往屯門市中心至上水火車站,並途經元朗。60P線的最後一次服務是1999年9月17日,前一日熱帶氣旋「約克」襲港,天文台一度懸掛十號颶風信號達11小時,為現時史上最長的一次,故很多貨櫃車在颱風遠離香港後,趕往葵涌貨櫃碼頭交收貨物,導致貨櫃車大排長龍而造成交通擠塞,九巴最後一次提供60P線服務,但只提供由上水往屯門市中心的單向服務,並不再途經元朗。

九巴拒開常規線,使專線小巴搶頭位

除了上述原因外,屯門居民當年如往返中國內地,大多會選擇到上水轉乘九廣東鐵到羅湖站,並經由羅湖口岸前往深圳。因此,由新界西北往返上水的需求其實很高。屯門居民當時如前往上水,需要到元朗區轉乘九巴276276P線前往,十分轉折,運輸署曾邀請九巴開辦來往屯門至上水的巴士路線,但遭到九巴拒絕,結果運輸署在1995年推出一條來往屯門至上水的專線小巴路線44,最終由馬亞木投得,並在1997年1月投入服務。44專線小巴路線來往屯門碼頭至上水,途經落馬州皇巴站,故吸引了不少跨境乘客使用,使路線往往供不應求,馬亞木開始分拆路線,包括分開落馬州及上水服務,以及上水線分拆多一條來往新墟至上水線,途經屯門西北。

九巴眼見馬亞木的44專線小巴系列的客量驚人,故在1998年建議開辦來往屯門至上水的假日路線261R。最終261R線在1999年2月投入服務,只於星期日及公眾假期提供服務,來往屯門市中心至上水,由屯門市中心開出後,先途經屯門鄉事會路直至三聖左轉海榮路及青山公路青山灣段,然後途經青山公路新墟、嶺南、藍地、洪水橋至屏山段,於屏山轉入元朗公路、新田公路及粉嶺公路前往上水,去程於上水設有上水火車站及上水總站兩站,回程則只設上水總站一站,另外和67M67X線不同,261R線往屯門方向不途經井財街,分站設於景峰花園,是該站繼輕鐵接駁巴士559線在1992年2月因輕鐵614線投入服務而取消後,事隔七年再次有巴士路線停靠該站。1999年10月10日,九巴再為261R線提速,不再途經藍地至屏山,於虎地後直入元朗公路直往上水。

由於261R線被定位為假日服務路線,九巴根據假日路線收費標準定價。當時261R線車費達$16.8,冠絕屯門區非過海路線。因此,當時屯門區乘客大多不會選乘此路線來往上水。

轉為常規線,與專線小巴角力

同時,馬亞木的專線小巴44系列路線雖然每日提供來往屯門至上水的服務,但服務質素常常為人詬病,例如經常超速甚至超載。44路線系列的司機主要是多勞多得,他們為了賺取更多的薪金,不惜在高速公路上超速,甚至車上同時載有超過16名乘客的當時法定上限。因此,如44系列路線發生嚴重交通事故,往往會被登上報紙頭版。

運輸署眼見馬亞木的服務質素問題,在九巴261R線開辦後,已經和九巴商討把路線轉為常規路線,票價減至$10。不過,此建議隨即被馬亞木反對,認為運輸署「過橋抽板」,在44系列路線客量高企時,引入其他競爭者和他們搶生意,故要求運輸署及九巴暫緩此建議。最終,經過多個持份者的商議後,261R線最終改為常規路線261,不過票價在馬亞木的壓力之下調整至$12,但仍比專線小巴當時的車費$13稍低。

正式轉為常規路線

2000年6月,261線正式取代261R線,提升至每日全日行走,路線改為來往三聖總站至上水天平邨。由三聖總站開出後,主要途經屯門鄉事會路直至屯門市中心,然後駛經杯渡路及青山公路新墟及嶺南段後上元朗公路、新田公路及粉嶺公路前往上水。上水路線方面,巴士途經新運路,來回程均會繞經上水火車站,方便轉乘九廣東鐵的乘客,然後途經龍琛路及天平路前往天平邨,盡量避免和44系列專線小巴路線重疊。

261線最初不設任何分段收費,直至2000年8月,九巴在路線上加設往屯門方向,屯門區內的分段收費,使屯門區沿線乘客有多一個選擇。2001年,富泰邨開始陸續入伙,而富泰邨沒有輕鐵直達,此分段收費正好方便他們前往屯門市中心一帶。雖然當時專線小巴46線改以富泰邨為總站,但只到屯門市中心近屯門市廣場一期百老匯電器外大門口,故只能吸納部份乘客,而輕鐵接駁巴士521線當時已延長至富泰,但車費比261線為高,而且以非空調巴士行走,故或會有「搭平車」的乘客流向261線南行。

2001年9月的新學年起,富泰邨一帶的學生及其家長客愈來愈多,導致261線往三聖的分段收費客增加,同時在上課時間前,富泰邨後的分站開始有不能上車的情況出現。雖然同樣路線有九鐵巴士A73線做到部份分流功能,但收費較高(往屯門方向,屯門區內分段收費達$4.6),而且同時需要應付天水圍往屯門的大量客源,故A73線本身也自身難保。九巴在2001年9月中起,一度增設早上短途特別班次,由富泰邨開出單向前往三聖,專門接載這些短途乘客。特別班次最初主要由960線抽調巴士行走,之後改由59X260X線共抽調四輛巴士行走。

2004年2月,261線來回程繞經兆康西鐵站(南)分站,但由富泰開出的特別班次則不繞經,仍舊由彩暉花園直往景峰花園。當時兆康已有專線小巴44A線前往上水,但兆康苑是尾站,故上不到車的風險很高,故會有乘客流向乘搭261線前往上水,雖然等車時間較長,但起碼一定能上車。

進一步改線,再減少重疊位

2011年2月,九巴再為屯門至上水路線進行重組。當時261線到達安定邨後,會右轉往屯興路,再左轉往青山公路青山灣段後返回原有路線,不再途經屯門市中心,但在屯門官立中學及華都花園設分站。由於華都花園分站在屯門市廣場近AEON超市的一邊,故261線的電子路線牌仍會顯示途經屯門市廣場,使乘客知道仍可以乘搭此路線往屯門市中心。此改動使到261線和專線小巴44線的重疊範圍,只限安定至兆麟一帶。

2013年,九巴在北區推行「北區區域性巴士路線重組」計劃。雖然261線的走線沒有變,但加設往上水方向,由上水站開始往天平邨的分段收費,最初為$4.7,並在2017年7月配合九巴為延續專營權而向政府作出的承諾,把此分段收費調低至$3.5,與同類的區內線270線看齊。

延長至粉嶺,擴大北區版圖

九巴在2018年提出261線北區走線延長至粉嶺祥華邨,原打算在2019年第一季推行,但當時因祥華邨總站部份問題仍未解決,最終拖延至2019年9月才落實推行。261線由沿原有路線至上水天平邨後,繼續沿粉嶺樓路、聯和墟及沙頭角公路駛往粉嶺祥華邨總站。同時,由於路線延長,往北區方向的區內分段收費調升至$4.7,參考同類的同區路線70K線的收費水平。

推行轉乘優惠,主要遍佈北區

261線最初並沒有提供任何轉乘優惠。到了2007年12月,九巴為迎來兩鐵合併的競爭,在全港增設不少轉乘優惠組合,當中包括261線。最初261線的轉乘優惠組合,主要是可免費轉乘273A線往粉嶺,以及以優惠價轉乘70K線往粉嶺、78K線往沙頭角,以及79K線往打鼓嶺。2013年,九巴在北區實行「北區北區區域性巴士路線重組」,上水站及附近車站一同提升為轉車站,並增設多項轉乘優惠,261線除提升轉乘70K線的轉乘優惠至免收70K線的車費外,還增設273B線及273D線的免費轉乘優惠,方便乘客前往清河邨及粉嶺一帶。

2016年11月,龍運巴士推出機場A線轉乘九巴獨營路線優惠,優惠金額為九巴車費,最高為$6。屯門區方面,最初A33X線以屯門站為總站,途經屯門市中心、安定/友愛、兆麟/翠寧花園及豐景園,因此261線往三聖方向,沿線乘客可以使用此路線前往安定邨,原站轉乘A33X線前往機場。不過,A33X線當時的客量偏低,主要是因為屯門區服務範圍太少,而且與同是前往機場,但車費便宜一大截的E33線重疊,加上當年港珠澳大橋仍未通車,故當時沒有來往澳門及珠海的客源,故A33X線在2017年12月大幅延長路線至富泰邨,自此富泰邨及其附近屋苑的乘客可以直接乘搭A33X線前往機場,而景峰花園一帶乘客則可直接步行前往紅橋乘搭,故261線轉乘機場A線,以屯門區而言的作用不及最初大。至於北區方面,雖然北區已設有A43及A43P線前往機場,但未能覆蓋261線沿線部份地區,故或會有部份由機場乘搭A43或A43P線的乘客會在上水轉乘261線往祥華方向。

用車演變史

261線投入服務初期長期主要使用G牌的11米版本丹尼士巨龍型(AD)行走,直至2006年正式加入特低地台巴士行走,最初使用兩輛12米版本丹尼士三叉戟型(ATR),其後和258D線的兩輛MAN 24.310型(AMN)對調。另外,261線當時其中一輛車需要柯打960線,而九巴在2005年左右規定,柯打彌敦道、中環及銅鑼灣線的字軌車需使用歐盟二期或以上巴士行走,故當時261線曾使用一輛11米版本的富豪奧林比安型(AV)作為掛牌車。在春秋二祭期間,屯門區會有不少乘客前往上水,轉乘其他路線或九廣東鐵前往沙嶺墳場、和合石等多個地方拜祭,九巴或會在期間的假日增派12米巴士行走。

由於261線的客量在2010年前後的客量普遍偏低,當時九巴為善用短車身巴士的資源,曾把大部份的丹尼士巨龍型改派9.9米版本(ADS),當中部份是由其他車廠調入屯門車廠,上層前排設有安全帶的歐盟二期版本。

2012年,九巴改派11米版本的富豪奧林比安型(AV)及Scania K310UD型(ASU)行走261線,唯後者之後被調往荔枝角車廠,故一度改派歐盟五期排放標準的富豪B9TL型(AVBWU),但只是臨時角色,很快便改回派出MAN 24.310型(AMN)行走。下半年開始有更多特低地台巴士行走,最初大多派短車身版本的丹尼士三叉戟型(ATS)及富豪超級奧林比安型(ASV)行走。

九巴的短車身雙層巴士在2010年代開始減少,2013年,261線開始轉派12米特低地台巴士,主要派出Wright車身的富豪超級奧林比安型(AVW),其載客量低也足以應付261線不高的客量,並一度改以12米版本丹尼士三叉戟型(ATR)及ADL Enviro 500型(ATE)行走。

2015年,九巴繼續派出載客量低的12米特低地台巴士行走,主要是Neoplan Centroliner型(AP),隨後改為Enviro 500車身的ADL Enviro 500型(ATE)及富豪B9TL型(AVBE)。不過,九巴其後開始把屯門車廠的舊款直樓梯設計的巴士調往其他車廠,故261線其後改派富豪出廠的型號為主,包括ALX500車身的超級奧林比安型(3ASV)及B9TL型(AVBWU),而上水車廠則長期派出Wright車身的富豪超級奧林比安型(AVW)行走。

直至本文發出為止,上水車廠繼續派出一輛巴士行走261線,但已改以ADL Enviro 500型(ATE)為掛牌車,但經常以其他車型行走。而屯門車廠,包括元朗分廠則派出ADL Enviro 500 MMC型(ATENU)作為掛牌車。不過,由於261線並沒有途經任何低排放區,故屯門車廠經常派出配歐盟三期排放標準的丹尼士三叉戟型(ATR)行走,曾一天內派出四至五輛此型號巴士行走。

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